El amoníaco (NH3) es un gas compuesto invisible. La arena para gatos es muy absorbente y, por lo tanto, puede contener amoníaco incluso de pequeñas cantidades de orina y bacterias. La actividad biológica de la orina y las bacterias en la caja de arena genera continuamente amoníaco y lo regenera, por lo que se acumula continuamente en la caja de arena con el tiempo. Cantidades mayores de orina y bacterias (por ejemplo, de varios gatos) pueden acumularse aún más durante muchos días / semanas y pueden representar un riesgo para la salud, no solo para los gatos sino también para los humanos; especialmente a los ancianos, niños pequeños, mujeres embarazadas y personas con sistemas inmunológicos comprometidos o enfermedades respiratorias ya desarrolladas, como el asma.

Un gato puede vivir más de 20 años, lo que lo expone a años de usar una caja de arena. La exposición respiratoria es la vía más común de exposición al amoníaco. Si se inhala, el amoníaco puede causar síntomas agudos como dolores de cabeza, tos, dolor de garganta, mareos, secreción o ardor nasal y ardor en las vías respiratorias. Las concentraciones más altas de exposición al amoníaco pueden causar afecciones bronquiales (como dificultad para respirar, neumonía y asma), edema pulmonar y, en casos graves, la muerte en gatos y humanos.